景氣好不必念大學

作者: 林佳誼 | 中時電子報 – 2013年8月18日 上午5:30

工商時報【林佳誼】

■美國景氣好轉帶動就業市場復甦,越來越多失業者重返職場,但卻意外讓過去幾年仰賴回校進修潮來維持營運的美國大學,面臨嚴重考驗。

■Many adults who opted out of a forbidding job market and went back to school during the recession have been drawn back to work by the economic recovery.

隨著9月開學季即將到來,美國各大學都在為一年一度的迎接新生而積極忙碌,但是位於紐奧爾良的羅約拉大學卻面臨到新生嚴重不足的窘境。由於學費高漲令人卻步,再加上景氣好轉就業市場復甦,今年起不少美國大學已經正式陷入生存危機。

今年5月1日美國大學入學許可的回覆截止期限過後,羅約拉大學(Loyola University)和馬里蘭州的聖瑪莉學院(St. Mary’s College),雙雙赫然發現下一學年的預定入學新生,竟然比預期的還要少了大約三分之一。

教職全出動 挽回學生

如此驚人的人數差距,讓兩所校方被迫開始一面削減數百萬美元預算,一面亡羊補牢,爭取更多學生。

羅約拉大學致電那些沒有報到的學生,請他們再做評估,就連通常不需參與招生工作的教授和其他行政人員,也得一起幫忙挽回學生。負責招生工作的代理副校長卡斯克(Roberta Kaske)說:「我們請學生再考量一下,是不是還有什麼我們可以幫得上忙的地方。」

然而結果並不如人意。所以羅約拉大學現在必須透過縮短工時、提前退休和約聘委外等各種手段,設法彌補大約950萬美元(約台幣2.85億元)的預算缺口。

據紐約時報報導,2012~2013學年美國大學入學率下降2%,是1990年代以來首度滑落,但這主要還集中在社區型或營利性質學校。而種種跡象顯示,就連4年制非營利性質大學,本年度起可能也將出現長達數年的新生萎縮潮。

把時間拉回到2007年,當年美國次貸危機引發經濟全面衰退,但卻意外為高等教育帶來一股新的刺激。因為不少成年人失業後賦閒在家,動念到社區大學就讀,以圖另學一技之長,轉換跑道。

但很多在衰退時期決定離開嚴酷就業市場,重返校園的成年人,如今都已隨著經濟復甦而回到職場。這股趨勢預料將為美國高等教育市場帶來一波強烈衝擊。

招生失敗 營運頭痛

一般較有名聲的老字號大學,或許還能不受影響,但若是聲譽不夠卓著,或校產不夠雄厚、極度仰賴每年學費收入的學校,就很有可能在這波浪潮中遭受打擊,導致財務體質惡化,面臨生存危機。

儘管入學人數減少,但大學校方卻很難靠著調漲學費來填補營收,因為這恐怕會嚇跑更多學生。

事實上,正是由於過去幾年美國大學學費不斷上漲,導致學生貸款總額也一路膨脹,並在2011年底突破1兆美元,成為美國人債務首位。許多人畢業後可能甚至得花上2、30年的時間,才能清償學貸。

因為更高學費往往意味著更多貸款,考量到如今美國經濟復甦跡象越來越強,如果學費再漲,毋寧會有更多人選擇直接就業。

面對這種兩難困境,連全美大學招生諮詢協會(NACAC)公共政策與研究主任霍金斯(David A. Hawkins)也無奈地說:「現在有很多學校都到了經濟上的極限,它們都很擔心一旦招生人數不如預期,那該如何營運下去。」

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